Van Unilever naar WASH noodhulp


 

Miriam Klinkenberg ging na 20 jaar werken bij Unilever en Stork aan de slag in de ontwikkelingssamenwerking en noodhulp. Via Dutch Surge Support (DSS water) werkte ze tijdelijk voor de World Health Organisation (WHO) in vluchtelingenkampen in Bangladesh en Jemen. “Het is hard werken maar ik krijg er veel energie van.”

We bellen naar Mozambique, waar Miriam nu werkt voor het World Food Programme (WFP), om meer te horen over haar ervaringen met noodhulpverlening op het gebied van water, sanitatie en hygiëne (WASH).

Van bedrijfsleven naar noodhulp

Miriam werkte al jaren bij Unilever en besloot een sabbatical te nemen, maar ze verveelde zich al snel. In Turkije had ze naast haar werk voor Unilever ook gewerkt met vluchtelingen. Dat was haar toen goed bevallen. Daarom koos Miriam ervoor om in 2017 een paar maanden ontwikkelingswerk te doen voor de Max Foundation, een Nederlandse ngo in Bangladesh.

Vluchtelingen in Bangladesh

In die periode liep de Rohingya vluchtelingencrisis steeds meer uit de hand in Bangladesh. De Rohingya is een onderdrukte etnische minderheid in Myanmar. Het aantal naar Bangladesh gevluchte Rohingya steeg explosief.

Miriam kwam in Bangladesh in contact met DSS water, het noodhulpprogramma van RVO.nl dat snel waterexpertise inzet op verzoek van internationale humanitaire organisaties. Ze ging via DSS water voor de WHO aan de slag als WASH-officer. Dat deed ze in het zuiden van Bangladesh, in het vluchtelingenkamp bij Cox’s Bazar.

“Ik krijg vaak te horen: ‘Wat een enorme switch heb jij gemaakt’.”

In het kamp met ongeveer 1 miljoen vluchtelingen kon Miriam haar ervaring als ingenieur en manager combineren met het werken met vluchtelingen. “Ik voelde me als een vis in het water.”

Ze werkte aan het verbeteren van hygiëne in ziekenhuizen en kleine klinieken in het kamp. Ook hield Miriam zich bezig met hygiënemaatregelen voor de verwerking van medisch afval. En met het meten van de waterkwaliteit in het vluchtelingenkamp.

Snel resultaat

Nu ze terugkijkt op die tijd, is vooral de dynamiek van de noodhulp haar goed bevallen. “In een groot bedrijf heb je vaak lange discussies en gaat het nemen van beslissingen traag. Bij noodhulp moet alles snel gebeuren en kun je sneller dingen voor elkaar krijgen.”

Maar er was ook een keerzijde. Naast de directe impact had ze niet het gevoel dat ze echt iets kon veranderen aan de oorzaken van de vluchtelingencrisis. “Ze kunnen niet terug naar Myanmar, hebben geen rechten in Bangladesh, en voor kinderen is er zeer beperkt onderwijs.”

Tijdens haar werk in het bedrijfsleven was Miriam gewend om naar de kern van het probleem te gaan en het zo op te lossen. Dat was nu niet mogelijk.

Cholera-uitbraak in Jemen

Na 6 maanden Bangladesh ging Miriam (ook weer via DSS water) voor de WHO in Jemen werken. Daar woedt sinds 2015 een burgeroorlog tussen de verschillende bevolkingsgroepen. De humanitaire noodsituatie in Jemen is, volgens de VN, op dit moment de ernstigste in de wereld.

Naast het geweld en gebrek aan voedsel, brak er in Jemen ook een choleraepidemie uit. Miriam werkte aan de verbetering van hygiëne in ziekenhuizen en het op de juiste manier verwerken van afval. “Cholera is natuurlijk een ernstige ziekte die zonder behandeling vaak dodelijk is, maar als je weet welke hygiënemaatregelen je moet nemen, kun je besmetting eenvoudig voorkomen.”

De missie in Jemen was best riskant en vereiste veel voorbereiding. Voorafgaand aan de missie kreeg Miriam samen met andere hulpverleners een intensieve veiligheidstraining van de VN. De hulpverleners reisden onder zware bewaking van en naar de ziekenhuizen en andere locaties. “We sliepen in een compound bewaakt door snipers.”

Intensief samenwerken

“Ik krijg vaak te horen: Wat een enorme switch heb jij gemaakt!” Volgens Miriam zijn er ook veel overeenkomsten tussen het werken in het bedrijfsleven en de noodhulpverlening. Ze legt uit dat het erom gaat hoe je mensen, met verschillende achtergronden en (technische) kennis, goed met elkaar laat samenwerken. Zodat iedereen van elkaar weet wat, waar en waarom ze het doen.

Bij noodhulp en bij de VN werkt ze met mensen met verschillende nationaliteiten en achtergronden. Ze hield er veel nieuwe vrienden aan over. “Je gaat heel diep omdat je intensief met mensen samenwerkt en samenleeft.”

Toekomst van noodhulp

Miriam voorziet voor de toekomst een grote rol voor het bedrijfsleven bij noodhulp en humanitaire missies: “Ik denk dat er veel meer hulp direct vanuit bedrijven kan komen, waarbij je als bedrijf naast geld direct kennis en producten beschikbaar kan stellen.”

Inmiddels is ze in Mozambique aan de slag voor het World Food Programme (WFP) met ‘Cash and vouchers’. “Het werk in de humanitaire sector geeft me veel voldoening en ik kom hier veel fijne mensen tegen!”

Ook uw kennis inzetten voor DSS water?

Wilt u net als Miriam uw kennis en expertise ook inzetten voor DSS water? Meld u aan als expert. Of neem contact met ons op voor meer informatie via dsswater@rvo.nl.

DSS water is een initiatief van het ministerie van Buitenlandse Zaken. RVO.nl voert het programma uit in samenwerking met het Rode Kruis en het Netherlands Water Partnership (NWP).

 

 

12 Dec 2019|